Предполагается, что игральные карты были заимствованы христианами с мусульманского Востока. Однако когда и как это происходило, до сих пор неведомо. Крестовые походы закончились в конце XIII века, а упоминанияоб игральных картах как одной из азартных игр появляются в Европе концевека XIV. Предполагают, что мусульманское влияние на азартные игры пришло к европейцам через сарацинскую часть Испании.

Первое внятное историческое упоминание об авторской колоде - плата ЖакмьенуГригонье за три позолоченные и разнообразно украшенные колоды карт,нарисованные им для французского короля Карла VI. Что же это были закарты - неизвестно. В Национальной библиотеке в Париже лежат семнадцать карт, приписываемые Григонье (хотя Стюарт Каплан считает их созданнымив Венеции в XV веке), отождествимые со Старшими картами Таро или жеизображениями колоды Мантенья (Дурак, Император, Папа, Влюбленные,Колесница и проч.).

 Колода Мантенья (Тарокки из Мантеньи)состоит из 50 карт с аллегориями муз, наук, добродетелей, планет и социальных классов, в каждой категории по 10 карт. Известны так же колоды Венецианских тарокк и, в которых уже присутствуют 78 карт,тарокки но из Болоньи - в них 62 карты (остальные могли не сохраниться).Фигуры Старших арканов менялись уже тогда и на протяжении дальнейших столетий: так то появлялась, то исчезала Папесса, а за ней и Папа,Влюбленные могли заменяться Гермесом и т.д. Кроме тарокк и в то время в Италии появилась флорентийская колода Минкиати из 97 карт, в которой есть карты знакомые нам по Старшим арканам Таро (Плут, Великий Герцог,Император, Императрица, Любовь, Умеренность, Сила, Колесница,Отшельник, Предатель и др.), а также карты знаков зодиака и фигурные("придворные") карты.

Основной дошедшей до нас старейшей колодой является колода Висконти-Сфорца, названная так по семье ее обладателей: в ней есть традиционные четыре масти и 22 карты Старших арканов. Предположительно, она была нарисована в середине XV века.Игровая функция первых колод Таро не подвергается ныне оспариванию:карты, которые мы называем Старшими арканами, играли роль постоянных козырей (кроме Дурака, которым можно играть вместо любой другой карты).Интересно то, что четыре карточные масти соотносились, по мнению Дж.Кемпбелла, тогда с четырьмя сословиями: мечи представляли знать, кубки- духовенство (через ассоциацию с чашей для причастия), монеты - купцов и горожан, а посохи - крестьян и слуг. Придворные карты Паж, Рыцарь,Королева и Король - условно обозначают четыре ранга аристократии в порядке возрастания власти. В дальнейшем названия мастей стали называться очень по-разному: были розы, желуди, колокола и прочие, пока в результате развития гравюрного дела и распространения карточного печатания не утвердились фигурки червей, бубен, пик и треф. Игры в тарок пользовались большой популярностью в Европе, особенно во Франции,Италии, Швейцарии, Бельгии, Фландрии. Достигли карты с переселенцами и Северной Америки, где в какой-то момент родился Джокер, потомок Шута Таро.

Одной из самых распространенных оказалась т.н.Марсельская традиция Таро - французские карты, предлагающие свою иконографию и цветовую гамму. В основе классических колод (марсельской традиции) XVIII века оказались карты, гравюры для которых сделаны были Клодом Бурделем - на двойке монет, тройке кубков и Колеснице можно увидеть его авторское клеймо.